Le designer Eric Hu sur les papillons génératifs et la politique des NFT

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La pratique du design d’Eric Hu a pris de nombreuses formes. Avant de basculer vers un travail indépendant à temps plein en 2019, Hu a travaillé chez Nike, en tant que directeur du design mondial de la marque pour les vêtements de sport. Avant cela, il était responsable du design pour SSENSE, un détaillant de mode canadien connu pour ses sélections au courant et son imposant magazine imprimé. À travers les couvertures d’albums, les magazines et les identités de marque de haut en bas, le travail de Hu est élégant et composé – même à son plus expérimental, il est toujours fondé sur un sentiment de clarté.

C’est le principe qu’il a apporté à Monarchs, une nouvelle collection d’œuvres d’art visuelles attachées aux NFT, ou jetons non fongibles. Chaque pièce est une interprétation pointilliste scintillante d’un papillon avec un ensemble aléatoire de traits visuels.

Comme pour les projets NFT populaires comme Bored Ape Yacht Club ou Lazy Lions, frapper un Monarch NFT, c’est un peu comme lancer les dés : vous ne saurez pas ce que vous obtenez jusqu’à ce que vous achetiez, et la combinaison exacte de traits est différente chaque temps. Certaines formes d’ailes et types de corps sont plus rares que d’autres et potentiellement plus précieux. C’est ce qu’on appelle un projet « génératif » : le code détermine quelles pièces sont affectées à quels attributs.

Hu a fixé le prix de ses NFT à 0,8 ETH (2 800 $) chacun et a limité les achats initiaux à un par personne. Lorsque le stock complet de 888 Monarchs s’est épuisé hier après-midi, Hu et ses collaborateurs sont repartis avec environ 2,5 millions de dollars.

“Je pense qu’hier a certainement été le jour le plus émouvant dont je me souvienne depuis longtemps”, a-t-il déclaré jeudi à CoinDesk. Il y a eu des ratés – le problème de l’exclusivité et une soi-disant «guerre du gaz» qui a fait grimper les frais sur la blockchain Ethereum – mais dans l’ensemble, a déclaré Hu, le lancement a dépassé ses attentes les plus folles.

Après Singe ennuyé

Hu a fait ses débuts dans la cryptographie en février, grâce à Dee Goens, co-fondateur de la startup NFT Zora. «Il a tendu la main et il m’a juste discuté par vidéo et m’a guidé tout au long du processus. J’ai installé MetaMask par chat vidéo devant lui », a-t-il déclaré, faisant référence au logiciel de portefeuille Ethereum qui est devenu le pain et le beurre de l’écosystème NFT. “Je pense qu’après ce processus, j’étais vraiment accro.”

Hu a également passé les huit derniers mois en tant que membre de Friends with Benefits (FWB), le club social soutenu par crypto qui est désormais l’un des incubateurs les plus importants (et exclusifs) de l’espace NFT. En guise de remerciement à la communauté, les membres de la FWB ont reçu les premiers dibs sur la prévente Monarchs.

Pour Hu, le pont vers l’art NFT était en quelque sorte une extension naturelle du travail de conception qu’il avait déjà effectué :

“Je pense beaucoup en termes de, comment puis-je faire, comme, pièces Lego modulaires que d’autres personnes peuvent réarranger et remixer. Ce processus génératif où je ne connais pas nécessairement les résultats finaux, mais je sais que je pourrais concevoir des pièces individuelles d’une manière qui les fait bien se fondre avec d’autres pièces – cela a toujours été une sorte de telos central de ma pratique de conception.

Les NFT ne sont qu’une sorte de crypto-monnaie – des jetons qui servent de preuve de propriété pour les fichiers multimédias. Frapper un fichier « en tant que NFT », c’est simplement lui attribuer un jeton. Mais Hu a dit qu’il était plus intéressé par l’idée que le code lui-même pourrait informer l’esthétique de l’œuvre. S’inspirant de l’affiche pointillée de Saul Bass pour The Shining, ainsi que du projet NFT Solvency, Hu visait quelque chose d’abord numérique, de la conception à la production.

Le contrat intelligent lui-même, qui a généré les travaux individuels, a été calqué sur le code de Bored Ape Yacht Club. C’est un modèle reconnaissable – un nombre x de jetons, chacun lié à une variation subtile sur une image sur le thème des animaux. Boring Bananas, Weird Whales, Lazy Lions, Cool Cats et Bad Bunnies sont parmi les plus populaires, mais les développeurs proposent (toujours, d’une manière ou d’une autre) de nouvelles collections NFT allitératives.

La plupart de l’art derrière ces projets est criard et caricatural; ils sont plus proches des objets de collection de style Beanie Baby que des œuvres d’art numériques qui peuvent tenir le coup. Hu visait à donner une nouvelle couche de peinture à cette tendance fatiguée.

« L’un des avantages d’avoir également une formation en programmation, du moins dans un petit sens, est que je suis capable de regarder au-delà de ce que j’appelle la « décoration » ou l’esthétique, et de voir simplement la structure sous-jacente ,” il a dit. “Et en voyant beaucoup de ces Lions paresseux et objets de collection, je savais que c’était un tas de parties du corps aléatoires mélangées.”

Monarchs est le même concept de base, avec une esthétique inspirée par l’arrière-plan du design de Hu.

La dernière pièce était l’animation, qui venait du vieil ami d’université de Hu, l’artiste Roy Tatum. « Lorsque nous nous sommes vraiment intéressés à l’art génératif pour la première fois, lorsque nous étions plus jeunes, nous ne pouvions même pas concevoir quelque chose appelé NFT et leur cas d’utilisation », a-t-il expliqué. “C’était vraiment comme si c’était ce que nous attendions depuis longtemps.”

Défense naturelle

Tout le monde dans les communautés du design et de l’art numérique ne le voit pas de cette façon. Il y a encore un certain scepticisme autour des NFT, en particulier en ce qui concerne l’impact environnemental des blockchains de preuve de travail comme Ethereum. Il y a aussi une valence politique à la crypto, et bien qu’elle commence à transcender ses origines libertaires, une certaine culture toxique persiste.

« Je pense que quand beaucoup de designers regardent les NFT, c’est comme, OK, il y a une nouvelle technologie, ça fait gagner beaucoup d’argent. Mais pour le même compte, il doit y avoir beaucoup de gens qui ne gagnent pas beaucoup d’argent, ou beaucoup de gens dont la vie est affectée par cela », a déclaré Hu. « Il y a juste cette défensive naturelle qui entre en jeu. »

C’est ce que le technologue Mat Dryhurst a appelé le « marché faustien de la décentralisation » ou de la cryptographie : dans un espace sans garde-fous réglementaires, il y a autant de potentiel pour se faire avoir que pour s’enrichir. Du moins en théorie. Mais lorsque les initiés NFT se retrouvent sur un marché qu’ils ne sont pas prêts à gérer, les anciens pros (comme ceux de Friends with Benefits) ont une chance de capitaliser sur le battage médiatique, et les investisseurs particuliers finissent par détenir le bout court du bâton.

“C’est vraiment un jeu de tolérance au risque”, a déclaré Hu. Mais tout jeu de tolérance au risque ne crée que des conditions d’inégalité, car tout le monde n’a pas la même tolérance – ni même les moyens – de prendre de tels risques. Les personnes qui ont de la chance en prenant un risque sont capables de prendre des risques plus importants. Et les gens qui n’ont pas de chance, leur capacité à prendre des risques diminue. Cela ne fait donc que créer encore plus d’inégalités de richesse à court terme. »

La collecte des NFT reste un coût prohibitif pour la plupart, grâce aux frais de gaz vertigineux sur le réseau Ethereum. Et 2 800 $ pour un Monarch ne sont pas exactement de l’argent de poche.

Hu dit qu’il obtient personnellement « environ la moitié » des quelque 2,5 millions de dollars générés par la vente des Monarchs. Mais il garde également espoir concernant l’inégalité des richesses dans la cryptographie, et dit qu’il veut consacrer un pourcentage des recettes à de nouveaux projets NFT de communautés sous-représentées. Pour Hu, la réponse réside dans de nouvelles voix consciencieuses guidant la technologie depuis ses balbutiements.

«Nous avons poussé ce concept au cours de la dernière décennie – que la meilleure façon de faire connaître notre point de vue sur quelque chose est de ne pas s’impliquer. Nous boycottons cela, nous annulons cela, et ainsi de suite », a-t-il déclaré.

« Ce que vous pouvez faire, c’est penser : d’accord, comment allons-nous construire ces chemins de fer ? Qui allons-nous connecter? Comment ce système va-t-il être plus juste? Et comment pouvons-nous créer un système qui fonctionne pour autant de personnes que possible au lieu de quelques-unes ? »

« Le train a déjà été inventé. Et vous ne pouvez pas désinventer le moteur de la locomotive.


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